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Les New Jersey Devils en prétendants à la Stanley

La saison de NHL commence mardi avec dix Suisses engagés, dont quatre au sein des Devils. Et avec ses quatre mousquetaires helvétiques, la franchise de Newark a des ambitions.

Jamais un club de NHL n’avait accueilli autant de ressortissants au passeport à croix blanche. Avec quatre Alémaniques, les New Jersey Devils ont comme deuxième langue du vestiaire le « Schwiizertütsch ». Mais le plus intéressant, c’est que les quatre hommes occupent des postes à responsabilités et que l’organisation fait partie des prétendants au titre suprême.

Capitaine de la franchise depuis la saison 2020-21, Nico Hischier sort d’un exercice 22-23 abouti. Auteur de 80 points en 81 matches, il a dépassé la barrière des 30 goals. A 24 ans, le Haut-Valaisan fait partie des meilleurs centres de la planète, surtout qu’il sait comment défendre.

A ses côtés, on retrouve Timo Meier. Acquis à la date limite des transactions fin février, l’Appenzellois de 27 ans a lui atteint le plateau des 40 buts. Et comme cadeau, l’ancien ailier des San Jose Sharks a signé un bail de huit ans pour 70,4 millions de dollars. Associé à Hischier par Patrick Fischer au Mondial en 2021 et 2022, Meier aura certainement la chance d’améliorer sa compatibilité avec son compatriote cette saison.

Siegenthaler s’affirme et s’affine

En défense, Jonas Siegenthaler est devenu une force brute. A 26 ans, le Zurichois aux racines thaïlandaises fait la paire avec Dougie Hamilton, l’un des meilleurs défenseurs offensifs du circuit. Excellent lorsqu’il s’agit d’éteindre les attaques adverses, Siegenthaler a su travailler ses qualités. Car s’il a commencé en National League à 16 ans avec Zurich, c’est parce qu’il possédait un corps d’adulte avec ses 190 centimètres et ses 99 kilos.

Mais Siegenthaler a bien compris qu’il devait évoluer pour se tailler une place au sommet. Voilà pourquoi il a choisi de perdre du poids. Il pèse désormais 92 kilos. « Si cela m’aide dans mon jeu, je vais m’y tenir, explique-t-il. Je suis encore à la recherche de mon poids idéal. »

Devant le filet, on attend beaucoup d’Akira Schmid. Le Bernois de 23 ans a brillé l’année dernière en réalisant trois blanchissages en 27 matches. Surtout, il a été très bon en play-off avec 92,1% d’arrêts et deux clean sheets. Il sera en concurrence avec le Tchèque Vitek Vanecek.

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